Une prothèse rend le sens du toucher à un homme amputé de la main

Un homme amputé de la main a retrouvé le sens du toucher grâce à une prothèse artificielle expérimentale reliée aux nerfs de son bras, selon les résultats d’un essai clinique publiés, en février dernier, dans la revue scientifique américaine Science Translational Medicine.

Des chercheurs suisses, allemands et italiens ont testé cette main bionique à l’hôpital Gemelli de Rome, en Italie, sur un Danois de 36 ans, qui avait dû être amputé du bras gauche neuf ans plus tôt à la suite d’une explosion, survenue alors qu’il manipulait des feux d’artifice. « J’ai pu ressentir des sensations que je n’avais plus ressenties depuis neuf ans », explique ce patient, Dennis Aabo Sorensen. L’équipe de Silvestro Micera, de l’École polytechnique fédérale de Lausanne (EPFL) en Suisse, a mis au point cette main bionique avec laquelle le patient peut ajuster sa force pour saisir des objets et identifier leur forme et leur texture. Cette prothèse est munie de capteurs capables de réagir à la tension des tendons artificiels, en transformant en impulsions électriques les informations émises quand le patient manipule un objet.

Ces signaux convertis en équivalent d’impulsions nerveuses sont transmis aux quatre électrodes greffées sur les nerfs périphériques du bras. « C’est la première fois que nous parvenons à rétablir une perception sensorielle en temps réel avec une prothèse », souligne M. Micera. Une équipe américaine travaille sur un concept voisin, avec des électrodes, qui dans ce cas sont implantées autour de nerfs spécifiques du bras, et non reliées directement à ces nerfs. L’équipe américaine considère que son approche, moins invasive, comporte moins de risques de dégradation des signaux nerveux.